Tomó medidas enérgicas contra las pandillas y los derechos. Ahora está listo para ganar de manera aplastante.

El gobierno de El Salvador ha encarcelado a miles de personas inocentes, suspendido indefinidamente libertades civiles clave e inundado las calles de soldados. Ahora el presidente que supervisa todo, Nayib Bukele, está acusado de violar la constitución al buscar la reelección.

E incluso su compañero de fórmula para la vicepresidencia admite que su objetivo es “eliminar” lo que él considera la democracia rota del pasado.

Pero Las encuestas muestran que la mayoría de los salvadoreños apoyar a Bukele, a menudo no a pesar de sus tácticas de hombre fuerte, pero Por qué de ellos.

En las elecciones del domingo, se espera que los votantes den a Bukele y su partido Nuevas Ideas una victoria contundente, consolidando el control del milenial presidente sobre todas las ramas del gobierno.

La razón principal, dicen los analistas, es que el líder de 42 años logró una hazaña aparentemente imposible: diezmar las feroces pandillas que habían transformado a El Salvador en uno de los lugares más violentos del mundo.

“Algunos lo llaman dictadura”, dijo Sebastián Morales Rivera, un pescador que vive en un antiguo bastión de una banda criminal. «Pero prefiero vivir bajo la dictadura de un hombre cuerdo que bajo la dictadura de un grupo de maníacos psicópatas».

Durante más de dos décadas, pandillas en guerra han aterrorizado a El Salvador, estrangulando la economía, matando a civiles a voluntad y provocando una ola de migración a Estados Unidos.

Los dos partidos que gobernaron el país hicieron poco para controlar el derramamiento de sangre, elevando a presidentes que se enriquecieron y dejando que sus compatriotas salvadoreños fueran cazados como presas por criminales.

Bukele, un prometedor creador de cambios milenial desde atrás, llegó al poder en 2019 por votantes disgustados con el establishment político. Y si bien la represión que siguió limitó las libertades, también produjo los resultados que muchos deseaban.

“A esta gente que dice que se está desmantelando la democracia mi respuesta es sí: no la estamos desmantelando, la estamos eliminando, la estamos reemplazando con algo nuevo”, dijo Félix Ulloa, candidato a la reelección como vicepresidente. al lado del señor Bukele.

El sistema democrático que ha existido en El Salvador durante años, dijo Ulloa, sólo ha beneficiado a políticos deshonestos y ha dejado al país con decenas de miles de personas asesinadas. «Estaba podrido, era corrupto, era sangriento», dijo.

Si triunfara en las urnas el domingo, Bukele se uniría a una clase de líderes mundiales que ganarían repetidas elecciones incluso cuando se les acusara de socavar los cimientos de la gobernabilidad democrática.

Los líderes de India, Turquía y Hungría, por ejemplo, han ganado múltiples mandatos en las urnas a pesar de haber sido acusados ​​de tendencias autoritarias. En Estados Unidos, Donald J. Trump se está acercando a la nominación republicana a la presidencia mientras enfrenta un proceso penal por organizar una insurrección.

Con cada victoria, dicen los analistas, estos carismáticos hombres fuertes obligan a sus países a lidiar con una pregunta cada vez más urgente: ¿cuánto importa realmente a los votantes el sistema de controles y equilibrios, alguna vez considerado un fundamento de la sociedad liberal?

En ningún lugar se pregunta esto más abiertamente que en El Salvador, donde Bukele goza del apoyo de alrededor del 80% de la población. las encuestas muestrany muchos parecen felices de darle dominio absoluto sobre el país si eso garantiza su seguridad.

Bukele “necesita control sobre todos porque no todos tienen su propia opinión”, dijo Morales. «Lo reelegiría tres veces si fuera necesario».

Según los juristas, la constitución de El Salvador prohíbe a los presidentes postularse para mandatos consecutivos. Pero en 2021, el partido de Bukele, que tiene mayoría absoluta en la legislatura, reemplazó a los máximos magistrados de la Corte Suprema, quienes luego reinterpretaron la constitución para permitirle postularse nuevamente.

“Esto ya no es una república constitucional”, dijo Noah Bullock, director ejecutivo de Cristosal, un grupo salvadoreño de derechos humanos. «Es un régimen autoritario de facto».

Algunos defensores de los derechos humanos se preguntan si Bukele podrá encontrar una manera de permanecer en el cargo a largo plazo. Bukele dijo en Twitter Spaces que no busca la “reelección indefinida” y enfatizó que “las reglas actuales no lo permiten”.

Pero Ulloa dijo que la gran mayoría del país en realidad quiere que Bukele sea presidente “de por vida”.

Tras una explosión de violencia en la primavera de 2022, el gobierno impuso un estado de emergencia y lanzó una campaña de detenciones masivas sin el debido proceso.

Según grupos de derechos humanos, alrededor de 75.000 personas han sido encarceladas, incluidas 7.000 que han sido liberadas desde entonces y miles más que no son miembros de pandillas pero siguen tras las rejas. El gobierno construyó una mega prisión para albergarlos a todos.

Cristosal y Human Rights Watch denunciaron que detenidos estaban siendo torturados y privado de alimentos. Su destino se decidió en juicios masivos con jueces cuyas identidades se mantuvieron en secreto. «Esos son crímenes contra la humanidad», dijo Bullock.

Pero el estado de emergencia, que dura casi dos años, ha transformado el país. Los asesinatos cayeron en picado. Según se informa, los pagos de extorsión han disminuido.

Las preocupaciones sobre los salvadoreños que cruzan la frontera con Estados Unidos disminuyeron en aproximadamente un tercio durante el último año fiscal, cuando la migración general se disparó, una caída que los expertos atribuyen en parte a una nueva sensación de seguridad en las calles.

Muchos considerarían a Irma Mancía de Olmedo una víctima del nuevo estado policial.

Su hijo, Mario Olmedo Mancía, fue detenido por las autoridades un viernes por la mañana de abril de 2022 cuando salía de su casa para cortarse el pelo. Su familia no ha sabido nada de él desde entonces.

“No sé cómo está, nada”, dijo entre sollozos la señora Mancía de Olmedo.

Mancía de Olmedo dice que Mario no estaba involucrado en pandillas y tiene documentos que demuestran que trabajó en un centro de llamadas.

Pero incluso en su dolor, la mujer de 56 años no siente más que admiración por Bukele.

«Hizo todo lo que pudo para mejorar el país», dijo. “Si algunos de nosotros sufrimos las consecuencias, bueno, estas cosas suceden”.

Durante años, Mancía de Olmedo nunca se había atrevido a visitar a su anciana madre, que vivía en un barrio controlado por la pandilla MS-13. Ahora va allí con regularidad.

Todavía hay focos de resistencia a Bukele, particularmente entre familias que dicen que sus parientes han sido encarcelados injustamente. Y la pregunta sigue siendo si el gobierno está realmente comprometido a procesar a los líderes de las pandillas.

Los funcionarios estadounidenses dicen que antes de la represión, la administración de Bukele había negociado con líderes de bandas criminales una reducción de los asesinatos a cambio de beneficios carcelarios. Altos funcionarios salvadoreños, el Departamento de Justicia dice, ayudó a un jefe de la MS-13 a huir del país, a pesar de que Estados Unidos había solicitado su extradición.

Bukele ha negado haber hecho tratos con bandas criminales y la fiscalía no ha tenido ningún impacto obvio en su enorme popularidad.

Bukele, ex publicista, no pasa mucho tiempo recorriendo el país ni organizando mítines: es una estrella en Facebook, TikTok y X, donde sus mensajes llegan a millones de personas.

La mayoría de los salvadoreños cree que el parlamento no debe obstaculizar a Bukele, porque sólo él puede resolver los problemas del país, según una investigación del Instituto Universitario de Opinión Pública de la Universidad Centroamericana José Simeón Cañas.

«Su carisma ha sido decisivo no sólo en la forma en que la población lo evalúa, sino en la forma en que interpreta la realidad del país», dijo Laura Andrade, directora del instituto.

Bukele se vende a sí mismo como “una figura mesiánica, una figura salvadora que está salvando a un pueblo que ha sido vulnerado por otros líderes”, dijo.

No son sólo los salvadoreños los que están comprando espacio. Bukele se ha ganado admiradores en todo el hemisferio occidental, especialmente en países violentos como Ecuador, donde el presidente recientemente elegido ha prometido construir cárceles como las de Bukele.

La oposición de El Salvador está hecha jirones y sus cinco candidatos apenas se registran en las urnas. Mientras tanto, la campaña del gobernante partido Nuevas Ideas se centra principalmente en prometer a la gente más que Bukele y avivar el temor de perder todo lo que les ha dado.

La amenaza funcionó. Muchos de los que viven en barrios que alguna vez fueron zonas de guerra dicen que creen que poner a cargo a alguien que no sea Bukele podría poner en riesgo su seguridad.

“Liberarán a los prisioneros”, dijo Morales. «Todos los políticos son manipulables».

Gabriel Labrador contribuyó con este reportaje desde San Salvador.